Опунция (Opuntia  L.).  -  родовое  название  растений  из  семейства
кактусов;  всего  известно  около  150  видов   этого   рода,   растущих
преимущественно в Мексике, Перу и Чили, в Соединенных Штатах (до 50°  с.
ш.), а также в Южной Америке. Некоторые  виды  встречаются  в  одичавшем
состоянии на Канарских островах на юге Европы, в Африке и в Азии.  О.  -
характерное растение: стебли его состоят из мясистых, сплющенных,  более
или  менее  овальных,  листовидных  члеников;  иногда  развиты   мощные,
цилиндрические стволы и на них сплющенные пластинчатые членистые ветки в
виде листьев; настоящих листьев обыкновенно не  бывает;  они  появляются
только  на  очень   молодых   побегах,   в   виде   цилиндрических   или
призматических  палочек;  живут  они  очень  короткое  время   и   скоро
сваливаются. Вместо листьев на стеблях появляются крупные и мелкие иглы,
располагающиеся обыкновенно пучками. Цветки появляются по  одиночке  или
пучками из центра пучка игол по  краю  или  на  верхушке  члеников;  они
правильные, тарелчатые или  более  ворончатые;  лепестки  свободные  или
только слегка склеенные, многочисленные, наружные из них  чашечковидные,
иногда мясистые и  острые,  внутренние  -  покрашенные.  Тычинки  короче
венчика; они прикрепляются к вогнутому в  виде  чаши  цветоложу.  Завязь
булововидная,  яйцевидная,  коническая   или   цилиндрическая,   снаружи
покрытая чешуйками,  в  пазухе  чешуек  находятся  пучки  игол.  Плод  -
коническая или шарообразная ягода, со многими или несколькими  семенами.
Ягода многих видов съедобна и обладает способностью  окрашивать  мочу  в
кроваво-красный цвет. Самый  обыкновенный  вид  О.  -  Opuntia  vulgaris
Mill., вывезенный из Америки и теперь одичавший по всему югу Европы и на
севере Африки. Плоды этого вида  употребляются  в  пищу  туземцами,  под
именем "индийской фиги". Карликовая разновидность другого вида, О. Ficus
indica Mill. var.  nana,  встречается  в  одичавшем  состоянии  в  южной
Швейцарии и в Тироле. В Америке в южной Испании, в Сицилии  и  в  Алжире
возделывается  особый  вид  О.,  так  назыв.  кошенильный   кактус   (O.
coccinellifera Mill.), отличающейся своими красными цветками и  длинными
тычинками; возделывается он  из-за  травяной  вши,  так  наз.  кошенили,
живущей на его стеблях. Ради этой же цели возделывается другой  вид,  O.
Тuna.  Впрочем,  за  последнее  время  этот  промысел  стал  падать.   В
оранжереях и комнатах разводят как декоративные растения и  другие  виды
О. Размножаются они легко черенками;  требуют  песчаной  почвы  и  малой
поливки.