Нефть (горное масло, петролеум; геолог.) -  представляет  бесцветную,
желтую, желто-зеленую или буроватую жидкость различной консистенции.  По
степени густоты и по цвету различают  иногда  собственно  нефть,  горное
масло и горный деготь. Первая  представляет  наиболее  жидкую  и  легкую
разность, богатую легко летучими и газообразными составными частями, так
что есть переход от нее к  выделяющимся  из  недр  земли  горючим  газам
(вечные огни в Сураханах, Баку): последняя образует переход к  асфальту.
Н. или непосредственно выходит на дневную поверхность, или накопляется в
ямах, пещерах, полостях, или же добывается  бурением.  Часто  признаками
присутствия Н. на глубине или по соседству служат выходы горючих  газов,
жирный налет на воде источников,  наконец,  грязевые  вулканы  (сальзы),
которыми  часто  (Апшеронский  полуо-в,   Модена   и   т.д.)   изобилуют
нефтеносные  области.  Н.  встречается  в  сланцах,  известняках,  но  в
особенности в песчаниках и песках, которые она пропитывает. В  небольших
количествах Н. найдена в некоторых метелитах, в лавах (Этны), в полостях
кораллов. Добыча Н. в больших количествах началась лишь после  1859  г.,
когда впервые было применено артезианское  бурение  в  Пенсильвании;  на
Кавказе буровые скважины стали закладывать с  1872  г.  Однако  Н.  была
известна задолго до этого: уже в средние века и даже в древнем  мире  ее
употребляли  как  в  качестве  горючего  материала,  так  в  особенности
врачебного средства. Н. из Агригента и с о-ва Занты употребляли в лампах
под названием сицилийского масла; Н. Амиано в XVIII в. служила даже одно
время для освещения улиц  Генуи;  Н.  из  Тегернского  озера  в  Богемии
служила врачебным средством под названием масла св.  Квиринуса;  в  Cев.
Америке  индейцы  издавна  добывали  горное  масло,  вырывая  для  этого
неглубокие ямы; от индейцев она шла в продажу под назв. масла Сенеки.  В
настоящее время  Н.  добывают  в  главных  месторождениях  артезианскими
буровыми скважинами; в Балаханах у Баку эти скважины, числом  свыше  500
на пространстве в 8 кв. км, достигают глубины около 150 саж. Из  скважин
Н. по большей части выкачивают, но новые скважины  в  начале,  а  иногда
довольно долго, бьют мощными фонтанами, из которых Н. собирают в  особые
бассейны. Эти фонтаны поднимаются на несколько сажен над уровнем  земли,
даже до 20 саж., и выбрасывают с громадной силой (указывают случаи до 12
атмосфер давления) значительные массы Н.  в  смеси  с  горючими  газами,
отчасти с песком, иногда с водой и с камнями. Скважина должна давать  не
менее 1000 пд. в сутки; но хорошие фонтаны дают гораздо больше,  до  500
000 пд.; один фонтан Нобеля дал даже 1 млн. пд. в  один  день  (в  марте
1892 г.).
   В 1859 г. в Пенсильвании и Нью-Йорке было добыто всего 2000 баррелей,
а в 1882 г. уже 30460000 баррелей.
   Распространение  Н.  очень   значительно.   Из   месторождений,   где
добывается Н., наиболее значительны американские и  кавказские.  В  Сев.
Америке Н. занимает огромные площади, в одной Пенсильвании до  8064  кв.
км; она образует там пять больших областей; ею изобилует  Канада  (между
Гуронским оз. и Эри, а также местность Гаспэ, у устья р. Св. Лаврентия),
Пенсильвания (между Эри и Питсбургом),  Огайо  и  Виргиния,  Кентукки  и
Теннеси, Калифорния; большинство этих месторождений находится в  равнине
к З. от Аллеганских гор. Но есть и в других  местах,  напр.,  в  Канаде,
Нью-Орлеане  и  др.  В  Средней  Америке  на  материке  (Южн.   Мексика,
Никарагуа, по Орегону в Колумбии и др.) и на о-вах Вест-Индии.  В  Южной
Америке (Боливия, Перу, Аргентина)  и  Африке  (Марокко,  Южн.  Египет),
также в Австралии (Аделаида, Сидней и др.)  и  Новой  Зеландии.  В  Азии
особо известны обильные источники на  Яве,  Суматре,  Борнео,  в  Сиаме,
Бирме (рангаонская Н.), в нескольких  местностях  Китая  и  на  северных
островах  Японии.  Американская  нефть  залегает  в   древних   породах:
силурийских  и  отчасти  девонских;  кавказская,  напротив,  в   молодых
третичных  (миоценовых),  карпатская  в  меловых  (флиш),  печорская   в
девонских и т.д.; вообще Н. встречается в отложениях различного возраста
и совершенно независимо от залежей каменного угля.  На  Кавказе  главные
месторождения   находятся    на    Апшеронском    полуо-ве,    у    Баку
(Балахано-Сабунгинское  и  Байбатское  месторождения),  у  Петровска,  у
Грозного, у Тифлиса, у Дербента. Кроме того, в России  следует  указать:
Тамань, Керчь, Киргизские степи, Туркестан, Печорский край, Сахалин;  из
месторождений Западной  Европы:  Валахию,  Галицию,  Венгрию,  Буковину,
Италию  (Парма,  Модена  и  др.).  В  связи  с   Н.   иногда   находятся
месторождения асфальта, озокерита, горного воска.
   Происхождение Н.  до  настоящего  времени  представляется  спорным  и
служит предметом различного рода гипотез. В настоящее  время  существует
четыре  различных  воззрения:  неорганическая  теллурическая   гипотеза,
космическая гипотеза, органическая гипотеза,  приписывающая  образование
Н.  растительным  остаткам,  и  органическая  гипотеза,  по  которой  Н.
образовалась путем разложения животных организмов.