Нептун - большая планета, крайняя из известных в  Солнечной  системе;
представляется звездочкой 8-й величины и потому  невидима  невооруженным
глазом. Н. обращается около Солнца  в  168,74  года  по  почти  круговой
орбите (эксцентриситет = 0,009), большая полуось  которой  равна  30,055
среднего расстояния Земли от Солнца и наклоненной к эклиптике под  углом
в 1°47'. Видимый диаметр планеты  составляет  всего  2,8  и  в  наиболее
мощные телескопы  она  представляется  зеленоватым  диском,  на  котором
нельзя заметить пятен, почему время и расположение оси вращения  планеты
неизвестны. Истинный диаметр планеты в 4,39, а объем  в  85  раз  больше
диаметра и объема Земли, масса же ее только в 17 раз больше массы  Земли
и потому средняя плотность ее равна 1,11. Так как в спектре Н., в  общем
подобном спектру Солнца, существуют темные полосы, то надо полагать, что
он окружен довольно плотной атмосферой; альбедо его  по  Цольнеру  равно
0,46. Открытие  Н.  составляет  эпоху  в  астрономии,  оно  блистательно
подтвердило начало всеобщего тяготения. Вскоре после случайного открытия
Урана обнаружились неправильности в движении этой  планеты;  сперва  эти
неправильности не превосходили ошибок наблюдений и на  них  не  обращали
внимания, но когда они, постоянно увеличиваясь, достигли к 1840 году  до
1' и даже более, то  астрономы  пришли  к  заключению,  что  причина  их
кроется в притягательном действии неизвестной планеты,  обращающейся  за
Ураном. По новости вопроса не скоро  нашлись  желающие  взяться  за  его
решение,   тем   более,   что   задача   по   существу    представлялась
неопределенной: известное уклонение в движении Урана  могло  производить
как близкое тело с малой массой,  так  и  более  отдаленное  с  большой.
Изысканиями над неизвестной планетой почти одновременно,  но  независимо
друг, от  друга,  занялись  Адамс  и  Леверрье.  Адамс  уже  в  1845  г.
представил элементы новой планеты профессору Чаллису, а затем  директору
Гриничской обсерватории Эйри, но оба приняли работу молодого  ученого  с
равнодушием.  Эйри  ограничился  тем,  что  предложил  Чаллису  заняться
систематическими наблюдениями той части неба, на которую  указал  Адамс,
чтобы планета обнаружилась своим движением относительно соседних  звезд.
Пока эти наблюдения производились в  Кембридже,  Леверрье  тоже  окончил
свои вычисления, представил их парижской  академии  наук  и  справедливо
заметил, что планета еще проще может быть открыта по своему диску  и  из
непосредственного сравнения неба с готовой звездной картой,  только  что
составленной  в  Берлине,  с  целью  поисков  малых  планет.  Берлинский
астроном Галле получил письмо Леверрье вечером 23 сентября  1846  г.  и,
пользуясь ясным небом, тотчас пошел в обсерваторию и нашел в  расстоянии
52' от указанного места небольшое светило,  не  показанное  на  карте  -
открыл новую планету. Когда об этом узнал Чаллис, то он показал, что уже
два раза, 4 и  12  августа  того  же  года,  наблюдал  планету,  но,  не
обрабатывая своевременно наблюдений,  считал  ее  звездой.  Впоследствии
обнаружилось, что еще гораздо  раньше,  в  мае  1795  г.,  тоже  светило
наблюдалось  Лаландом  в  Париже,  но  записано  звездой  8-й  величины.
Открытие Н., представляя первый пример указания новой планеты при помощи
вычислений уклонений в движении других, известных, дает надежду,  что  в
будущем могут быть открыты и  транснептунические  планеты,  если  только
такие существуют.  В  августе  1847  года  Лассель  в  Старфильде  (близ
Ливерпуля) открыл единственного пока спутника Н.  (в  сентября  того  же
года этот спутник  был  открыт  и  в  Пулкове  О.  Струве).  Спутник  Н.
представляет небесное тело, судя по блеску, почти равное нашей Луне,  он
обращается около планеты в  5  дн.  21  час  по  орбите,  наклоненной  к
эклиптике под углом в 34°53'.  Замечательно,  что  направление  движения
спутника Н. обратно направлению движения других планет  и  их  спутников
(кроме спутников Урана).